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The Buddhas of Hpaung Daw U

The Hpaung Daw U pagoda on Lake Inle has 5 small statues of Buddha.

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It is believed that these were brought to the temple in the 11th century by the pious king of Bagan, Alaungsithu. The faithful (men only are allowed to touch the statues!) purchase small squares of gold leaf that they apply to the statues as part of their devotions, and so the details of the sculptures have been hidden over the years as the layers build up.

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Today the statues look rather like Lindt Easter bunnies!

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This picture hanging in the temple shows what the buddhas looked like in 1931; many layers of gold have been added since, and the little statues are very heavy.

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During the annual pagoda festival, the statues are taken around Lake Inle on a royal barge in the shape of the mythical Hintha bird. The barge is towed by several boats propelled by the local Intha leg-rowers.  The procession goes from village to village and the buddha images spend a night in each of the village monasteries.2014-11-01_2810-lite

At first, all five images were carried around the lake on the Hintha barge, but in 1965, windy weather during the festival caused the barge to capsize, and the statues fell into the lake. After long searching in the water, only four could be retrieved. When the monks took these back to their temple, they found that the lost fifth statue had miraculously returned without their intervention! Since then, this fifth one stays in the temple during the annual procession. A golden monument topped with a Hintha bird has been placed in the lake at the spot where the barge capsized.

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The mythical Hintha is an aquatic bird that transcends creation as it flies in the air, walks on land and swims in the water.  It symbolises purity, as it rests in the water, but its feathers are never wet. The Hintha is said to eat pearls, and is usually depicted with a pearl in its beak.

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Dans la pagode Hpaung Daw U sur le lac Inle se trouvent cinq petites statues de Bouddha. On pense qu’ils ont été amenés au temple par un roi  de Bagan, Alaungsithu, au 11ème siècle. Les fidèles (seuls les hommes sont autorisés à toucher les statues!) achètent de petits carrés de feuille d’or qu’ils appliquent aux statues dans le cadre de leurs dévotions. Au fil des années, avec l’accumulation des feuilles d’or,  les détails des sculptures ont été estompés, et aujourd’hui les statues ressemblent un peu aux lapins Lindt! Un tableau accroché dans le temple montre l’aspect des images en 1931; de multiples couches d’or ont été ajoutés depuis, et les petites statues sont très lourds. Pendant le festival annuel de la pagode, les statues sortent en procession autour du lac Inle sur une barge royale en forme de l’oiseau mythique Hintha. Ce magnifique vaisseau est remorqué par plusieurs pirogues mené par les Intha, qui rament debout en équilibre sur une jambe. Le cortège va de village en village et les images de Bouddha passent une nuit dans le monastère de chaque village. Dans un premier temps, tous les cinq images faisaient le tour du lac sur la barque Hintha, mais en 1965, un vent tempétueux pendant le festival  a provoqué un chavirement, et les statues sont tombées dans le lac. Après une longue recherche dans l’eau, quatre seulement ont pu être retrouvé. Quand les moines ramenaient ces quatre images dans le temple, ils ont constaté que la cinquième statue se trouvait miraculeusement déjà là,  sans leur intervention! Depuis lors, cette cinquième demeure dans le temple pendant la procession annuelle. Un monument surmonté d’un oiseau Hintha doré a été placé dans le lac à l’endroit où la barge a chaviré. Le mythique Hintha est un oiseau aquatique qui transcende la création comme il peut voler dans l’air, marcher sur la terre et nager dans l’eau. Il symbolise la pureté, car il repose dans l’eau, mais ses plumes ne sont jamais mouillés. Il est dit que le Hintha se nourrit de perles, et est généralement représenté avec une perle dans son bec.

Burmese cats of Lake Inle

The Inthar Heritage House in the Inn Paw Khon village on Lake Inle is home to over 30 beautiful Burmese cats.

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The House itself was built in 2009 in the traditional local style, and using wood reclaimed from an older structure. The Burmese cats have their own section of the building, including a small island, with all sorts of little houses, climbing pedestals, sleeping nooks and toys to keep them happy. The cats are short-hair, mostly a rich brown color – corresponding to the British breed of Burmese cats, rather than the American Birman (which have longer fur, and a mostly cream colored coat). They were once cats of the royal palaces, as well as guardians for the many temples and sacred sites. The Burmese Cats breeding program here began with cats imported from UK and Australia, and their goal is to re-introduce these cats to Myanmar.

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There are many legends around the origin of Burmese or Birman cats – this one is my favourite:

The legend of the Birman cats begins in the beautiful temples of ancient Burma.  The imposing statues of Buddha are an illustration of the deep religious faith of the people, their belief in the reincarnation of souls and the profound respect and love for their Priests. It was believed that, after death, the Priests returned in the form of white cats and so each temple was home to many of these sacred cats.

A most venerable priest (Kittah) known as Mun-Ha was living in the Temple of Lao-Tsun.  

Mun-Ha had lived his entire life in contemplation of the golden image of  Tsun-Kyankse, the goddess with sapphire eyes who presided over the transmutation of souls. The Goddess made sure that the Kittahs would be reborn as a cat, after which the soul would be in Nirvana shining with a golden halo.

Mun-Ha had an oracle who dictated his decisions – the oracle was his faithful temple cat Sinh. As the holy priest prayed, Sinh sat alongside his master in contemplation of the goddess, his yellow eyes gazing into her sapphire eyes.

As the moon shone, one night, Mun-Ha entered a transcendental state which was so deep that he felt no pain when Siamese invaders murdered him. At the moment of Mun-Ha’s death, Sinh placed his placed his gentle paws on the monk’s robes and faced the golden goddess. Immediately the hairs of his white body were as golden as the light radiating from the beautiful golden goddess, her beautiful blue eyes became his very own, and his four white legs shaded downwards to a rich velvety brown; but where his feet rested gently on his dead master, the whiteness remained white, thus denoting the purity of the Priest’s soul passing into the cat. 

The Kittahs, though in a state of panic due to the invasion, obeyed Sinh’s commanding but serene look, and closed the heavy bronze doors of the temple, thus saving it from the invaders.

Sinh did not move from the place of his master’s death, and exactly seven days later, he died, carrying with him the soul of Mun-Ha, which it was his duty to present to Tsun Kyan-Kse who would reward him with Nirvana.

The next morning, when the kittahs assembled before the goddess to chose the successor to Mun-Ha,  a great wonder was observed – all the one hundred temple cats came in procession, and all had sapphire eyes, golden coats, and snowy white feet.Thus the Birman breed has its origins.

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The  Inthar Heritage House dans le village Inn Paw Khon sur le lac Inle est le foyer de plus de 30 beaux chats birmans. La maison fut construite en 2009 dans le style traditionnel local, en utilisant du bois récupéré d’une ancienne structure. Les chats birmans ont leur propre section du bâtiment, y compris une petite île, avec toutes sortes de petites maisons, niches, coins et jouets  pour les amuser. Les chats ont des poils courts, la plupart du temps une riche couleur brune – correspondant à la race britannique de chats birmans, plutôt que le Birman américain (qui ont une fourrure plus long, fréquemment de couleur crème). Ils étaient autrefois des chats des palais royaux, ainsi que les gardiens de nombreux temples et sites sacrés.  Le programme d’élevage ici a commencé avec des birmans importés du Royaume-Uni et d’Australie, et objectif est de réintroduire ces chats en Myanmar.

On raconte beaucoup de légendes autour de l’origine des chats birmans – celui-ci est mon préféré:

La légende des chats Sacré de Birmanie commence dans les magnifiques temples de l’ancienne Birmanie. Les imposantes statues de Bouddha sont une illustration de la profonde foi religieuse du peuple, leur croyance en la réincarnation des âmes et le profond respect et d’amour pour leurs prêtres. On croyait que, après la mort, les prêtres retournaient sous la forme de chats blancs et ainsi chaque temple était habité par ces chats sacrés.

Un moine vénérable (Kittah) connu sous le nom Mun-Ha vivait dans le temple de Lao-Tsun. Mun-Ha avait vécu toute sa vie dans la contemplation de la statue dorée de Tsun-Kyankse, la déesse aux yeux saphir qui présidait la transmutation des âmes. La déesse faisait en sorte que le kittahs allait renaître comme chat, après quoi l’âme passerait dans le Nirvana, avec un halo doré.

Mun-Ha avait un oracle qui dicté ses décisions – l’oracle était son fidèle chat du temple Sinh. Lors que le saint homme priait, Sinh restait assis aux côtés de son maître dans la contemplation de la déesse, ses yeux jaunes plongeaient dans les yeux de saphir de Tsun-Kyankse.

Une nuit de pleine lune, Mun-Ha est entré dans un état transcendantal si profond qu’il ne ressentait aucune douleur quand des envahisseurs siamois l’ont assassiné. Au moment de la mort de Mun-Ha, Sinh plaçait ses pattes doucement sur les robes du moine et fit face à la déesse d’or. Immédiatement, les poils de son corps blanc devenaient dorée comme la lumière rayonnante de la belle déesse, ses yeux sont devenue  d’un beau bleu, et ses quatre jambes devenaient ombragé par un riche brun velouté; mais ses pattes reposant doucement sur son maître mort sont resté blanc, désignant ainsi la pureté de l’âme du prêtre passant dans le chat.

Le kittahs, bien que dans un état de panique en raison de l’invasion, obéissaient au commandement du regard sereine de Sinh, et fermaient  les lourdes portes de bronze du temple, le sauvant ainsi des envahisseurs.

Sinh ne bougea plus du côté de son maître décédé, et exactement sept jours plus tard, il est mort, emportant avec lui l’âme de Mun-Ha, qu’il était de son devoir de présenter à Tsun Kyan-Kse qui le récompenser avec Nirvana.

Le lendemain matin, lorsque les kittahs s’assemblaient devant la déesse pour choisir le successeur de Mun-Ha, une grande merveille a été observé – tous les cent chats du temple sont venus en procession, et tous avaient les yeux saphir, une fourrure d’or, et des pieds blancs immaculés. Ainsi la race Birman a pris ses origines.

Trekking from Kalaw to In Dein – Day 3

This morning  at the guesthouse, Mr. Hti made us crepes!  with fresh fruit and local honey.

We trade stories with other trekkers, brush our teeth in the open air “bathroom”…. then time to get on the road.

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It is foggy this morning, but the road crew is already active in front of the guest house.  2014-10-30_2041

Young women moving dirt with their hoes and bamboo baskets to fill up potholes. Some young men were in the group, but the girls were definitely more efficient workers.  (Road work by day, peanut preparation by night!)

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Village girls on their way to school, close to the wooden monastery.

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The road climbs up toward a pass – the fog is burning off to reveal more colorful landscapes.2014-10-30_21312014-10-30_2118

Two happy trekkers with Mr. Hti!

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People in Burma are mostly Buddhist, but many also practice animistic folk religion. There is a strong belief in the Nat spirits, some of whom are benevolent, some not so much.  Almost every home has a nat shrine, with flowers and fruit offering, to keep the Nats happy. Inside this roadside shrine is a bed for the resident nat, as well as food, water, flowers and a lit candle.

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A little further along, some young monks seem to have escaped their classroom..

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At the top of the pass, there is a sort of café, full of trekkers and locals. Lots of Chinese motorcycles parked in front.

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Dishwashing takes place in the open!

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We make a short stop to rehydrate – and then push on: its all downhill from here to Lake Inle!

We get our first glimpse of the lake.  The water level in the shallow lake has been going down for several years, as deforestation brings more sediment down from the surrounding hills, and climate change causes more evaporation.

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As we descend, the temperature is getting hotter. Would love to cool off like this guy…

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At last we are at lake level – almost there – seven hours after leaving the guesthouse!

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A few more minutes of walking, and we arrive at the river’s edge where our longboat is waiting to take us up the lake to our hotel.  Time for a well-deserved cool drink from a coconut. We made it!  Our trek is complete! YAY!!!

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